Denver Nuggets, su panorama a futuro y un modelo en peligro de extinción

No nos olvidemos de que tienen un núcleo muy jóven, y asegurado por mucho tiempo. Jamal Murray, de 23 años, tiene contrato hasta 2024.

Después de tres meses en la burbuja, los Denver Nuggets volverán a casa. Tras remontar dos 3-1 consecutivos frente a Jazz y Clippers, algo que nadie en la historia había conseguido antes, finalmente cayeron en las finales de conferencia ante Los Angeles Lakers.

Parece que LeBron James y Anthony Davis fueron demasiado para ellos. Pero se fueron con los brazos en altos, porque haber alcanzado todo lo que alcanzaron es un logro enorme que, aunque no se refleje en las vitrinas, les permitió dar un fuerte golpe sobre la mesa apuntando al resto de la liga. Nadie creía en ellos, al menos este año.

No nos olvidemos de que tienen un núcleo muy joven, y asegurado por mucho tiempo. Jamal Murray, de 23 años, tiene contrato hasta 2024. Lo mismo con Jokic: 25 años y contrato hasta 2023. El paso adelante que dio Michael Porter Jr en Orlando es abismal, y si bien todavía tiene muchísimas cosas que corregir, principalmente en su defensa y actitud, es innegable que ha demostrado un potencial ofensivo al nivel de muy pocos. Will Barton, quién no participó en el final de la temporada, regresará para lo que sigue, y al igual que Gary Harris será agente libre recién en 2022.

Después tienen algunas interrogantes. Jerami Grant tiene una opción de jugador por 9.3 millones, pero con el espectáculo que ha dado en los últimos partidos, lo más probable es que algún equipo se disponga a llenar sus bolsillos con una cantidad considerable. Y eso significa que la rechazará, por lo que los Nuggets deberán embolsar bastante más para renovarlo.

Entonces…¿Dejarán ir a un seguro defensivo como Jerami, incluso después de ver lo gran anotador que puede llegar a ser? Es una situación complicada porque, de bajar el límite salarial de la liga, estarán muy justos, y lo más probable es que el monto ofrecido por un tercero sea más alto que el de Denver. Es muy determinante en este tipo de escenarios la intención del jugador, y cuanto dinero está dispuesto a abandonar para quedarse en los Nuggets.

Por otro lado, Millsap y Plumlee serán libres de elección este verano. Son jugadores veteranos, y la situación económica actual no es la mejor. Así que a priori no deberían tener un mercado muy potente. Pero los Nuggets tampoco querrían entrar en impuesto de lujo por ellos. Quizás lo más probable sea que uno de los dos deba abandonar el barco, y en una situación ideal, obtengan un buen recambio mediante una excepción de nivel medio.

Además del posible uso de la excepción, los de Colorado continuarán con la misma base el año próximo, si no hay sorpresas. Será ya el quinto año que Murray, Jokic, Barton, Gary Harris y el entrenador Mike Malone han estado juntos, y el cuarto con Torrey Craig.

Se quedaron fuera de la post-temporada por un pelo en 2017 y 2018, superaron la primera ronda y perdieron en un Juego 7 en 2019, y alcanzaron las finales de conferencia en 2o20. Jugaron en el camino cuatro séptimos partidos. Creo que no hay dudas de que es un grupo de jugadores que ha pasado ya por todo, y más importante: lo hicieron juntos.

Es un modelo de construcción que está prácticamente extinto en la NBA, pero se puede volver muy poderoso si las fuerzas se alinean. Así lo demuestran algunos ejemplos históricos.

Sin ir más lejos, sabemos de un proyecto que, salvando las distancias, a muchos les puede sonar similar a estos Nuggets en sus comienzos: el de Golden State Warriors. Por lo menos ese debería ser el modelo a seguir. Es un equipo que clasificó dos veces consecutivas a los playoffs, cayendo eliminado en primera y segunda ronda, y creando paso a paso el equipo en el que luego se convirtieron. Ahí está la similitud: no contrataron a ninguna estrella (hasta la llegada de Durant), sino que mejoraron año a año casi con el mismo núcleo de jugadores.

Nikola Jokic, como Curry, se convirtió en una superestrella. Jamal Murray, como Klay, se está convirtiendo en una superestrella. Draymond Green irrumpió como una presencia defensiva versátil, y quizás Jerami Grant pueda equipararse a ese tipo de jugador. El problema es que claro, hasta el momento son comparaciones aproximadas, porque nadie en los Nuggets es Curry, ni Klay, ni Green, ni la larga lista que continúa. Pero la forma en la que se desarrollaron, sin mucha actividad en la agencia libre, es una buena base por la que Denver puede echar raíces, y por el momento parece que lo están haciendo.

Aunque debemos saber también que Denver no es el mismo mercado que San Francisco, y la tendrán complicada para traer una super-estrella, a no ser que el proyecto prometa mucho. Como lo que está sucediendo ahora. Aún así, si siguen la línea exponencial de crecimiento, no deberían de necesitar ningún otro gran jugador. Aquellos Golden State Warriors tampoco necesitaron de Kevin Durant para alcanzar la cima.

Otro factor importante es la fama (y realidad) de la conferencia oeste en cuanto a su dificultad. ¿El año que viene? los Warriors recuperarán a sus Splash Brothers, los Timberwolves iniciaran la temporada con D’LO y Towns, los Blazers con Nurkic, y los Suns dan bastante miedo después de la burbuja. Ni hablar de equipos que ganaron experiencia, con el ejemplo más claro en los Mavs de Luka Doncic. Pero así es la NBA. Se vienen unos años muy duros en el Oeste, pero si hay alguien del que podemos apostar, es de Nikola Jokic y los suyos.

Continuará siendo un camino difícil para unos Nuggets que para muchos todavía no se cuelan entre los grandes candidatos. No tendrán muchos problemas en temporada regular, ya que están muy bien curtidos para ella, y veremos si la experiencia colectiva en verdad les alcanza para dar ese pasito hacia las finales tras quedarse en las puertas este año. Un pasito muy grande, por cierto. Lo que está claro es que el espíritu ganador lo tienen, y van a dar mucha guerra.

 

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